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【动物世界】(53)

动物也有“治病良方”①

动物会“治病”,这一直被认为只是一个传说,很少有人相信动物真会成为一个“医生”。多数科学家也认同这种观点,他们认为,只有人才知道“治病”这回事。实际上,动物们有着令人类难以捉摸的小智慧。

黑猩猩自己“治病”

迈克尔·霍夫曼是一位动物学家,他还记得早年在东非丛林考察中的所见。他观察到一只黑猩猩似乎生病了,那只病恹恹的黑猩猩缓步走向一丛灌木,掰下一根枝条,剥开树皮,然后放入嘴里咀嚼,并吮吸里面的汁液。多年以后,霍夫曼来到日本从事动物研究,在那里,他了解到那种灌木是一种苦涩的药用植物。在坦桑尼亚,当地部落用这种植物治疗腹痛、疟疾和由寄生虫引发的肠道传染病。这时,霍夫曼才意识到,他目睹了一次动物的“治病”过程,他可能是第一个目睹这一过程的专业研究人员。

此后几年,霍夫曼开始留意其他黑猩猩使用这种灌木的“治病”行为,并开始致力于研究证实动物“治病”行为。研究的突破口是收集黑猩猩的粪便,这些粪便出自两种情况:一种是食用那种药用灌木前排出的,一种是食用后排出的。霍夫曼发现,前者含有大量肠内寄生虫的卵,这种寄生虫破坏肠道内壁,从而导致疼痛。例如,在一次研究中,霍夫曼数了食用那种药用灌木前黑猩猩粪便中的寄生虫卵,结果其数量达到了135个;而在食用一天后排出的粪便样品中,那种卵就只有15个了。这项研究很好地证明,黑猩猩是故意食用那种灌木以治疗自己因寄生虫感染而导致的肠道疼痛的。

接下来,霍夫曼将那种药用灌木拿到化学家那里进行分析。这种灌木的学名为“南非叶”,它含有几种能杀死寄生虫的化学物质。科学家们发现,南非叶中甚至含有能杀死癌细胞的化学成分,所以药物学家们正在研究这种灌木的抗癌价值。也许南非叶中的某种成分能为人类攻克癌症发挥重要作用。

霍夫曼的研究改变了人们对动物进食行为的传统看法,当看到动物们在野外觅食时,别想当然地以为它们是在进餐,也许它们是在“寻医问药”呢!

动物们的野外“药房”

虽然没有黑猩猩那么高的智商,圈养的动物如绵羊、山羊、美洲驼和其他一些家畜也被观察到了“治病”行为。专门研究动物觅食行为的美国生物学家比利亚尔瓦认为,这些动物都有它们自己的野外“药房”。

家畜面临着被一种寄生虫感染的危险,这种名为捻转血矛线虫的寄生虫以寄主的血液为食,可使家畜生病甚至死亡。例如,如果绵羊感染到这种寄生虫,它们的奶水就会减少,羊毛的质量也会下降。和其他肠内寄生虫感染不同,这种寄生虫感染难以确诊,直到动物病入膏肓、接近死亡时才往往被人们知道。

比利亚尔瓦和他的研究团队发现,感染了寄生虫的绵羊经常在野外寻找一种富含丹宁酸的植物。丹宁酸是一类很苦的化合物,很多植物都含有这种物质,如橡树、栗子、红杉等。被寄生虫感染后的绵羊食用了富含丹宁酸的植物后,它们排泄物中的寄生虫卵便减少了一半。研究人员还发现,绵羊不仅知道什么植物能解除它们的痛苦,而且还似乎知道正确的服用剂量。那些在排泄物中虫卵数量更多的绵羊会寻找丹宁酸含量更丰富的植物,而且它们不会吃得太多,以免服用过量会产生副作用,如腹痛。

(摘自《新疆都市报》)

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